苹果的芯片帝国:下一步是PC处理器

多年以来,苹果一直有条不紊为 iPhone、iPad、Mac 和 Apple Watch 设计自订芯片,不仅可打造更好的用户体验,且帮助苹果对抗竞争对手。最近的芯片安全漏洞事件则让苹果全面进军半导体业务路上更坚定。


乔布斯一直坚信苹果应该拥有自己的半导体技术,不依赖其他芯片制造商的零件,包括三星、英特尔和 Imagination Technologies。2008 年,苹果迈出重要一步──收购半导体制造商 P.A. Semi。两年以后,乔布斯发布了初代 iPad。整个世界都被巨大的触控屏幕、可阅读电子书的能力及丰富的 App 折服,但最具突破性的技术却深藏其中,就是 A4 芯片,苹果首款自行设计的处理器。


如今,苹果为自家设备搭载更多功能的芯片,比如处理人工智能工作、追踪步伐、配对 AirPods、保障 Face ID / Touch ID 资料安全、执行 Apple Watch、驱动游戏图形引擎等。苹果想看到的结果就是,有一天可以威胁高通,甚至英特尔的统治地位。


Piper Jaffray 分析师 Mike Olson 表示,苹果透过设计自订芯片可降低零件的成本、更快使用未来技术(因为可自行控制研发),以及有效防范竞争对手的威胁(比如三星)。苹果对此未予置评。


苹果不是首家自行打造芯片的公司,不过却是最成功的一家。惠普、摩托罗拉、IBM 等都有芯片部门,不过都以失败告终,因为制造芯片是王者的游戏:需要雄厚的资金及巨大量产规模。苹果很聪明地选择自行设计芯片(参考 ARM 的设计),生产则交给台积电(TSMC)。


苹果跻身复杂又昂贵的芯片业务似乎合情合理,因为该公司每年可售出 3 亿部设备。


苹果在加州的库伯蒂诺及以色列海尔兹利亚(Herzliya)都设有神秘的办公室,秘密研发半导体技术。这些设施驻守着数百名工程师,由芯片大师 Johny Srouji 领导( 2008 年加入苹果)。


最近几个月,Srouji 一直从高通挖人。雇用高通的人可能意味苹果最终将打造自家基频芯片(Modem)。2017 年就有消息称苹果考虑为今年 iPhone 使用英特尔和联发科的基频芯片。


2017 年苹果芯片业务又扩大了,最新 Apple Watch 采用最新的蓝牙无线芯片 W2,以及 iPhone X、iPhone 8 / 8 Plus 采用称做神经网络引擎的 AI 芯片及自订 GPU。即将在今年稍晚发布的全新 iPad 也有可能采用苹果自家设计的图形引擎和 AI 芯片。苹果进军 GPU 业务已击垮了之前的合作伙伴 Imagination Technologies。


目前只有两款 Mac 电脑包含苹果自家设计的处理器:Touch Bar MacBook Pro 及 iMac Pro。不过据知情人士透露,苹果正在研发至少 3 款搭载自订辅助处理器(co-processor)的新 Mac 机型,且最快在今年发布,其中有新笔电及一款全新桌机(应是最新 Mac Pro)。


观察家一致认为,苹果完全设计电脑 CPU 只是时间问题,届时英特尔将会失去第五大客户。


靠买买买建立的芯片帝国

早在2008年,苹果就以2.78亿美元收购了2003年成立加州的高性能低功耗处理器制造商PA Semi。


随后在2010年,苹果以1.21亿美元收购了1997年成立的美国德州半导体逻辑设计公司Intrinsity,专注于设计较少晶体管、低能耗同时具备高性能的处理器。


2011年年底,苹果又以3900万美元的价格收购了2006年成立的以色列闪存控制器设计公司Anobit。


2013年8月1日,苹果收购了成立于2007年的加州半导体公司Passif Semiconductor,其专长于低功耗无线通讯芯片(大胆地猜测一下Apple Watch的芯片技术是不是来自这里)。


其后的2015年底,苹果再次斥资1820万美元,收购了一间位于加州圣何塞北部的面积7万平方英尺(6500平方米)的芯片制造工厂。这座工厂原属于芯片制造商Maxim Integrated Products,其设施包括了芯片制造工具,而且工厂地址靠近三星半导体公司。


从以上一连串的买买买我们可以看到,苹果的芯片布局早在近十年前就开始了。


除了芯片之外,从2010年至今,苹果已经陆续收购了好几十家创企,包括语音识别、图像/面部识别、计算机视觉、AR、数据挖掘、机器学习、地图、定位等等。


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